¿Cómo el cerebro crea la memoria? “La biología de la mente será tan importante en el siglo XXI como lo fue la biología del gen en el siglo XX” (Erick R. Kandel) (Carmen García Guadilla)

booksUno de los aspectos importantes de la biología de la mente que está siendo estudiado tenazmente en el siglo XXI, es la memoria, la cual representa el tejido que hace coherente la vida.

Fue el científico español Santiago Ramón y Cajal (1852-1934) quién hizo posible el estudio celular de la vida mental. Premio Nobel de Medicina en 1906, descubrió los mecanismos que gobiernan la morfología y los procesos conectivos de las células nerviosas. La idea básica era que algunos tipos de cambios en las sinapsis podrían ser importantes para el aprendizaje. (Una forma moderna de esta hipótesis fue formulada por Jerzy Kornoski, un estudiante de Pavlov, llamando “plasticidad” a las transformaciones funcionales permanentes como resultado de estímulos apropiados).

Eric Kandel reformulo la teoría de Ramón y Cajal (tomando en cuenta otras contribuciones más recientes como la teoría de la plasticidad), para tratar de entender el papel del aprendizaje en modificar la fuerza de las conexiones sinápticas entre neuronas. Trabajó con la hipótesis que diferentes formas de aprendizaje daban lugar a diferentes patrones de la actividad neuronal y que cada uno de estos modelos de actividad cambiaba la fuerza de las conexiones sinápticas en una forma particular. Cuando este cambió persiste, el resultado es la memoria.

Estos fenómenos de aprendizaje y plasticidad son fundamentales para adentrarse en los misterios de memoria. Ello es importante porque, como nos dice Kandel, incluso en una población normal de setenta años de edad, solamente el 40% conserva una buena memoria. Del 60% restante, la mitad tiene una memoria con olvidos que se hacen más frecuentes con el tiempo; y la otra mitad desarrolla Alzheimer, un progresivo deterioro del cerebro. En las primeras etapas este deterioró no se diferencia de los olvidos benignos de la senectud. Sin embargo en el Alzheimer existe pérdida de conexiones sinápticas y muerte de las células nerviosas. Esta degeneración del tejido es causada por la acumulación de placas insolubles en los espacios de las células del cerebro.

Sobre el conocimiento de esos procesos están avanzando algunos científicos. Eric Kandel es uno de ellos. En su libro In the Search of Memory. The Emergence of a New Science of the Mind, Kandel nos ofrece, de una manera estupendamente entrelazada con su interesante autobiografía, el nacimiento del nuevo paradigma de la mente (una combinación de psicología cognitiva, neurociencia y biología molecular).

Su último libro es: The Age of Insight: The Quest to Understand the Unconscious in Art, Mind, and Brain, from Vienna 1900 to the Present.

Mas elementos sobre este autor se encuentran en la página de los Premios Nobel: Eric R. Kandel